© Panagiotis Karapanagiotis
fresque antique au palais de Knossos en crète

Traverser l'Histoire de Crète en 10 moments-clés, des origines au 20ème siècle

Par Dimitrios 12 min. de lecture
5/5

Aucun autre endroit en Grèce, et peut-être même dans le monde, n'a une histoire plus riche et plus fascinante que la Crète. Chaque village que vous visitez, chaque pierre que vous déplacez, il y a une histoire à raconter. Et parce que l'histoire de la Crète est si longue, j'ai essayé de tout rassembler en 10 moments clés, afin que la prochaine fois que vous visiterez l'île, vous puissiez apprécier pleinement l'héritage crétois !

Au sommaire
  • Les premiers hommes sont apparus en Crète il y a 8000 ans
  • Le roi Minos monte sur le trône : l'apogée de la civilisation minoenne
  • Les Doriens grecs migrent du continent vers la Crète vers 1100 avant J.-C.
  • Les Romains occupent la Crète en 69 av. J.-C.
  • Les Arabes poursuivent la population locale en 824
  • Les Byzantins libèrent la Crète en 961
  • Les Vénitiens prennent le contrôle de l'île en 1204
  • Les Turcs occupent la Crète en 1645
  • La Crète rejoint la Grèce en 1913
  • La célèbre bataille de Crète en 1941
  • Une île qui n'a jamais cessé de se battre pour prospérer

Les premiers hommes sont apparus en Crète il y a 8000 ans

Pour de nombreux archéologues, la Crète est la plus ancienne partie habitée d'Europe. Bien que nous ne puissions que deviner leurs origines, les hommes ont vécu ici pendant au moins huit millénaires.

La théorie la plus répandue veut que la population crétoise antique soit issue de migrations en provenance d'Asie mineure ou d'Afrique du Nord. Quelle que soit leur origine, nous savons qu'ils restaient dans des grottes et qu'ils ramassaient la nourriture qu'ils pouvaient trouver dans la nature.

Il existe même des preuves qu'ils utilisaient des outils en pierre dès 5000 avant J-C. Et comme si cela ne suffisait pas, nous avons trouvé des figurines contemporaines de femmes en argile en Crète et en Méditerranée orientale.

Que vous le croyez ou non, la poterie crétoise a commencé à se développer dès cette époque. Je me demande si les Crétois préhistoriques n'ont pas appris la poterie avant même de savoir parler.

Le roi Minos monte sur le trône : l'apogée de la civilisation minoenne

La société minoenne, qui est probablement l'époque la plus marquante de l'histoire crétoise, est la première civilisation avancée d'Europe et l'âge d'or de la Crète. On y trouve des palais impressionnants, une culture florissante, une architecture magnifique et une puissante flotte commerciale, pour ne citer que quelques-unes des merveilles de cette époque.

Le trône du roi Minos est encore observable au palais de Knossos de nos jours © Ithaque
Le trône du roi Minos est encore observable au palais de Knossos de nos jours

Son nom vient du plus célèbre roi crétois, Minos, qui, selon l'histoire et les mythes, a dominé la scène crétoise et panhellénique par ses prouesses et sa sagesse. Il est arrivé au pouvoir il y a environ 3500 ans et symbolise aujourd'hui l'apogée de la civilisation minoenne.

À cette époque, la flotte crétoise contrôlait la quasi-totalité de la mer Méditerranée. Cependant, les Minoens étaient un peuple relativement pacifique qui valorisait avant tout le commerce et la prospérité. Il suffit de regarder la disposition de leurs palais pour constater l'absence de murs de protection.

Et pour leur époque, les Minoens semblent avoir été particulièrement progressistes. Ils sont même allés jusqu'à protéger l'égalité entre les sexes par des lois, chose inédite à l'époque. Tout cela est très bien documenté dans l'art minoen ancien qui a survécu.

Si tout allait si bien pour les Minoens, vous pourriez vous demander ce qu'ils sont devenus. Eh bien, c'est probablement l'une des rares civilisations avancées qui n'a pas connu de longue décadence. Leur disparition s'est produite trop rapidement, peut-être à cause d'un tsunami ou d'un tremblement de terre.

Bien que nous ne puissions pas en être sûrs, la théorie la plus populaire attribue la disparition soudaine des Minoens à l'éruption volcanique de Santorin en 1450 av. J.-C.. Il se pourrait aussi que les énormes vagues et les cendres de lave aient énormément affaibli les Minoens, favorisant l'invasion des Grecs mycéniens.

Les Doriens grecs migrent du continent vers la Crète vers 1100 avant J.-C.

Après 3 siècles de contrôle de la Crète par les Mycéniens, les Grecs doriens ont vaincu les suzerains en place et ont établi leur propre règle de droit stricte. Peu à peu, la vie des habitants est devenue plus dure.

On peut penser que la population crétoise de l'époque se répartissait entre 3 classes sociales : les esclaves, les citoyens libres qui s'inclinaient devant les envahisseurs, et les propriétaires terriens qui conservaient leurs terres mais payaient des impôts excessifs. Le célèbre code de loi de Gortyn confirme le pouvoir absolu des Doriens sur tous les aspects de la vie quotidienne des Crétois.

Cependant, loin de la côte et protégés par les hautes montagnes crétoises, se trouvaient des vestiges de la civilisation minoenne. Selon des preuves archéologiques récentes, ces éléments minoens résiduels se trouvaient principalement en Crète orientale, et ils s'appelaient eux-mêmes "Etéocrétois", ce qui signifie "Vrais Crétois".

Lentement, au fil des siècles, les deux peuples se sont fondus en un seul, et tous ont porté fièrement l'identité crétoise. Bien que les luttes entre les clans et les différentes villes n'aient jamais cessé, lorsqu'un ennemi extérieur apparaissait sur l'île, tous les Crétois se battaient ensemble.

Les Romains occupent la Crète en 69 av. J.-C.

Malgré les efforts locaux, la Crète devient rapidement un vassal romain. Après tout, aucune force contemporaine ne pouvait arrêter la puissance de l'Empire Romain. Pourtant, les Crétois ne se rendent pas sans combattre.

En 74 avant J.-C., le général Marcos Antonios a lancé une campagne contre la Crète, mais la population locale a remporté la bataille navale et l'a forcé à se retirer. Cette victoire fut toutefois temporaire, car les Romains réussirent à contrôler cette île vitale pour la Méditerranée 5 ans plus tard.

On peut observer la domination romaine en Crète sur le site archéologique d'Aptera près de la Canée © Ithaque
On peut observer la domination romaine en Crète sur le site archéologique d'Aptera près de la Canée

La nouvelle capitale de la Crète s'installe à Gortyn, une ville alliée des Romains depuis le début. Après quelques années d'agitation, les Crétois ont vite compris que les Romains étaient parmi les meilleurs dirigeants qu'ils aient jamais eus. En conséquence, la paix a prospéré pendant de nombreuses années, tandis que la population crétoise augmentait sous la protection du droit romain.

Une situation similaire s'est poursuivie avec la première domination byzantine de l'île, qui a duré de 395 à 824 après J.-C.. Les habitants jouissaient alors d'une plus grande liberté politique et ont même été autorisés à construire leurs premières églises chrétiennes. Aujourd'hui encore, vous pouvez localiser et visiter les ruines d'au moins quarante de ces églises.

Les Arabes poursuivent la population locale en 824

Comme de nombreuses îles de la Méditerranée, la Crète a été victime de multiples raids arabes entre le 7ème et le 11ème siècle. Toutefois, aucune n'a été aussi destructrice que les invasions de l'an 824 de notre ère, lorsque les Arabes ont réussi à prendre le contrôle de la majeure partie de l'île.

Après avoir réduit en cendres l'ancienne capitale Gortyn, ils en ont construit une nouvelle dans l'actuelle Heraklion. L'impressionnante tranchée qu'ils ont creusée autour de la nouvelle ville et les poursuites engagées contre la population locale leur ont permis de rester maîtres de la Crète pendant plus de 100 ans.

Au cours de cette période turbulente, les pirates sarrasins ont utilisé la Crète comme base pour leurs raids en Méditerranée orientale, avec de profondes implications pour les empires romain et byzantin en déclin. Heureusement, de nombreux Crétois se sont à nouveau échappés dans les montagnes, gardant ainsi l'espoir de la liberté.

Les Byzantins libèrent la Crète en 961

La libération de la Crète de la domination arabe en 961 après J.-C. constitue une étape importante de l'histoire de la Crète. Le général byzantin Fokas a chassé les Sarrasins de l'île après un siège réussi mais meurtrier d'Héraklion, où 200 000 Arabes ont perdu la vie.

Pour célébrer sa victoire et préserver les acquis du nouvel empire, Fokas a fortifié l'île en construisant l'impressionnant château byzantin de Temeno. Heureusement, la guerre est terminée pour un certain temps et les Crétois prospèrent à nouveau.

La population augmente à nouveau rapidement, d'autant que de nombreux soldats de Fokas construisent de nouveaux villages et font de la Crète leur nouveau foyer. Dans le même temps, de nobles familles byzantines s'installent sur l'île, améliorant ainsi son statut politique au sein de l'empire.

Le christianisme a également connu un renouveau en Crète, avec des églises et des monastères apparaissant dans tous les coins de l'île. Peut-être le plus connu d'entre eux, le monastère de Toplou est un site historique que vous devez visiter si vous en avez l'occasion. À l'époque, il était peut-être petit et insignifiant, mais il est ensuite devenu une merveille de la Crète.

La tour du monastère de Toplou en Crète, symbole de l'arrivée byzantine sur l'île
La tour du monastère de Toplou en Crète, symbole de l'arrivée byzantine sur l'île

Les Vénitiens prennent le contrôle de l'île en 1204

Tout n'est pas éternel, et c'est le cas de la domination byzantine. Après un total de 672 ans, répartis en deux périodes, le contrôle de l'île est passé aux Vénitiens. C'est une histoire amusante, en fait.

Après que les croisés se soient écartés de leur objectif initial et aient conquis Constantinople contre toute attente, l'Empire byzantin était en lambeaux. Et au moment où la capitale est tombée sous la coupe des Croisés, la Crète a fait de même.

Pour être précis, la propriété de l'île entière est passée à un Vénitien appelé Monderat. À son tour, il a vendu la Crète aux autorités vénitiennes pour seulement mille pièces d'argent. La somme était peut-être énorme pour l'époque, mais il s'agissait tout de même d'une île de 8 000 kilomètres carrés ! Et les pièces n'étaient même pas en or...

La forteresse de Rethymnon est une citadelle vénitienne puis ottomane. © Ithaque
La forteresse de Rethymnon est une citadelle vénitienne puis ottomane.

Quoi qu'il en soit, la domination vénitienne a montré deux visages différents à la population locale. Les premières décennies ont vu un régime d'oppression contre les Crétois similaire à ce que leurs prédécesseurs avaient connu avec les Arabes 400 ans auparavant. Pensez aux lourdes taxes, aux bas prix des marchandises exportées et à la saisie des biens privés.

Cependant, au fil des ans, les Vénitiens assouplissent leurs lois et vont jusqu'à autoriser les mariages entre eux et les locaux. Bientôt, de nombreux Crétois jouissent à nouveau de la liberté et de l'espace nécessaires pour commercer, prospérer et profiter des fruits de leurs efforts.

Après la chute de Constantinople en 1453, de nombreux scientifiques et artistes ont trouvé refuge en Crète, qui a dès lors connu un essor culturel sans précédent. Ajoutez à cela le programme d'éducation universelle que les Vénitiens offraient aux habitants, et vous comprendrez l'ampleur de l'essor de la Crète.

Aujourd'hui, les vestiges vénitiens sont évidents dans presque tous les grands centres de population. Si vous avez été sur l'île, je suis sûr que vous avez admiré l'architecture italienne dans des centres populaires comme La Canée ou Rethymnon. Sans parler des imposants châteaux vénitiens qui parsèment l'île.

Les Turcs occupent la Crète en 1645

Pendant de nombreuses années depuis la chute de Constantinople en 1453, les Ottomans ont rêvé d'envahir et d'occuper la Crète. Cependant, les Vénitiens et les Crétois ont fait de grands efforts pour retarder cette conquête. Tout a commencé en 1645, lorsque les forces turques ont attaqué et pris La Canée.

jeunes grecs convertis par les ottomans © Jean Léon Gérôme
Peinture représentant des jeunes grecs convertis à l'Islam.

L'année suivante, c'est la chute de Réthymnon et, en 1648, l'empereur ottoman contrôle la totalité de la Crète, à l'exception d'Héraklion, qui reste assiégée pendant... 21 ans ! Cette bataille héroïque pour la capitale de la Crète coûta la vie à près de 120 000 Turcs et 30 000 Crétois et Vénitiens.

Ce qui a suivi la conquête de la Crète décrit peut-être le côté le plus sombre de l'histoire de la l'île. Les nouveaux seigneurs ont manifesté leur haine en brûlant des églises, en transformant de nombreux habitants en esclaves, en s'emparant de biens privés et en imposant des taxes plus lourdes que dans d'autres parties de l'Empire turc.

Comme vous pouvez l'imaginer, de nombreux habitants ont fui vers les montagnes ou d'autres pays européens. Ceux qui sont restés sous la domination ottomane se sont rebellés à plusieurs reprises, même si les forces turques supérieures pouvaient facilement écraser toute résistance. Ce comportement courageux est un signe incontestable de l'esprit crétois à travers l'histoire.

La forteresse de Rethymnon abrite une ancienne mosquée construite lors de l'occupation ottomane © Ithaque
La forteresse de Rethymnon abrite une ancienne mosquée construite lors de l'occupation ottomane

Les révolutions crétoises de 1770 et 1821 ont connu un certain succès initial, mais les Turcs ont gagné à mesure que des renforts ottomans de plus en plus nombreux atteignaient l'île. En 1832, lors de la formation de l'État grec, les Otomans firent don de la Crète aux Égyptiens en reconnaissance de leur aide pendant la révolution grecque.

La Crète rejoint la Grèce en 1913

Une autre grande révolution crétoise a lieu en 1866. Cette fois, les renforts de l'État libre de Grèce modifient temporairement l'équilibre des forces. Après quelques victoires grecques, la machine de guerre turque l'emporte à nouveau. Et les représailles contre la population locale sont sévères, même selon les normes de la barbarie.

Qu'un Crétois ait participé aux combats ou qu'il se soit trouvé au mauvais endroit au mauvais moment, les représailles ont été catastrophiques. Pourtant, l'esprit des Crétois ne semble pas avoir faibli.

tableau guerre indépendance grecque
Les grecs se soulèvent contre les ottomans.

Pour se faire une idée du caractère des Crétois, il suffit de penser à l'holocauste du monastère d'Arcadius, où des centaines de femmes et d'enfants ont refusé de se rendre et ont fait exploser l'entrepôt de poudre, emportant avec eux de nombreux soldats turcs dans la tombe. Cet événement est peut-être le symbole le plus tragique de la lutte pour l'indépendance de la Crète.

Après toutes ces années de combat, les "grandes puissances" que sont la France, la Russie, l'Italie et la Grande-Bretagne décident de libérer la Crète au nom des Grecs. Le départ tant attendu des Turcs de l'île s'est produit en 1898, lorsque les grandes puissances ont déclaré l'indépendance de la démocratie crétoise.

Après deux décennies d'agitation politique sur l'île, la Crète a finalement rejoint le reste de l'État grec libre en 1913. Le Crétois et futur Premier ministre grec Eleftherios Venizelos a joué un rôle essentiel dans la réalisation de cette union. Si son nom vous est familier, c'est parce que les Grecs ont donné son nom à l'aéroport d'Athènes, signe de l'importance de son personnage.

La célèbre bataille de Crète en 1941

Comme si la Crète était condamnée à lutter éternellement pour son indépendance, les habitants ont dû faire face à 4 autres années d'occupation brutale, cette fois par les forces allemandes d'Hitler. Mais avant d'entrer dans cette période, l'une des batailles les plus emblématiques de la Seconde Guerre mondiale a peut-être commencé sur le sol (ou plutôt dans les airs) de la Crète.

Après la participation de la Crète à la lutte de la Grèce contre l'invasion italienne de Mussolini en 1940, les Allemands ont pris le relais et ont divergé leurs forces pour occuper la Grèce, ce qu'ils ont rapidement fait. Et c'est ainsi que vint le tour de la Crète.

mémorial de preveli bataille de crète 1941 © Anna Lurye
Le mémorial de Preveli en hommage aux victimes de la bataille de Crète.

Les forces aériennes allemandes d'élite sont parachutées, débarquent sur l'île le 2 mai 1941 et déclenchent une bataille qui durera 10 jours emblématiques. Bien que le gros de l'armée crétoise soit encore en train de se retirer de la Grèce continentale, les habitants répondent par une résistance farouche.

Heureusement, les Crétois ne sont pas complètement seuls. Pourtant, les 30 000 soldats mal armés de l'armée alliée britannique et les 22 000 soldats grecs n'ont pas pu changer le destin de l'île. Les puissances de l'Axe ont utilisé certaines de leurs forces les plus puissantes et les plus expérimentées.

Les Allemands ont néanmoins subi des pertes importantes et, pour certains historiens, la bataille de Crète a permis aux forces alliées de faire pencher la balance du pouvoir en leur faveur.

La Crète est restée sous contrôle allemand pendant 4 ans, et je suis sûr que vous avez déjà deviné comment la population locale s'est comportée pendant cette période. Émeutes et résistance, bien sûr ! Je pense que c'est dans l'identité et l'ADN des Crétois de se battre pour la Liberté.

Une île qui n'a jamais cessé de se battre pour prospérer

Comme vous pouvez le constater, l'île de Crète a connu une histoire mouvementée avec de nombreux conquérants et envahisseurs. À chaque fois, même contre toute attente, les Crétois ont fait preuve d'un formidable esprit et d'un désir d'indépendance. Pourtant, lorsqu'on leur a donné une chance, ils ont prospéré au-delà des attentes.

Et ce que vous voyez aujourd'hui en Crète est la preuve vivante de la prospérité et du charme de la société crétoise. Alors, allez-y et profitez de cette merveilleuse île et des fantastiques habitants de la Crète.

Qu'avez-vous pensé de cet article ?
Dimitrios Tsevremes

Voyageur dans l'âme, passionné de randonnée et habitant de Thassos, une petite île au nord de la Grèce, Dimitrios a vécu quelques années en Espagne et en Italie. Il se spécialise dans l'écriture pour le Web.

Commenter cet article*
Noter cet article* Si vous avez précédemment commenté et noté cet article, seule votre dernière note sera prise en compte.

Tous les trésors de la Méditerranée dans une newsletter.

Chaque mois, nous vous enverrons un condensé de nos plus belles découvertes par email. Gratuitement.

Le port de Limeni dans le Magne, Grèce. Église San Michele de Murato, Corse. Nuraghe de Santu Antine, Sardaigne.

Suivez-nous en Méditerranée

Cookies et confidentialité

Notre site utilise des cookies. Les cookies sont des petits fichiers déposés par votre navigateur internet, permettant de stocker des informations relatives à votre navigation sur un site internet.

Ces informations nous permettent de mesurer notre audience, entretenir la relation avec vous et vous adresser de temps à autre du contenu qualitif ainsi que de la publicité.

Vous pouvez sélectionner ici ceux que vous autorisez à rester ici. Vous pouvez aussi continuer sans accepter.

Votre choix sera enregistré pour une durée de 13 mois.

Accepter les cookies publicitaires
Accepter les cookies analytics sociaux