Le plus vieil olivier au monde se trouve à Vouves, en Crête

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L’olivier est un arbre très résistant qui peut vivre des siècles, voire des millénaires, s’il bénéficie d’un sol propice, de bonnes conditions climatiques et d’une protection optimale contre les nuisibles. En Crête, où les oliviers font partie du paysage local, nombreux sont ceux qui ont traversé les siècles et produisent encore des fruits aujourd’hui.

Aux dires des Grecs, l'olivier le plus vieux du monde, de 3000 ans environ, se trouverait dans le village de Vouves dans l'Ouest de la Crète. Des scientifiques de l’université de Crête prétendent même qu’il aurait - au moins - 4 000 ans.

Un arbre millénaire aux caractéristiques exceptionnelles

Perché en haut d’une montagne à une altitude de 272 mètres, dans le village de Pano Vouves (localité de Kolymvari), on retrouve l’olivier millénaire près d’un musée dédié à l’olive - le « Olive Tree Museum ».

Dominant fièrement la mer Egée, l’arbre appartenait autrefois à un particulier du nom de Karpathakis, qui en a fait don à la municipalité. Aujourd’hui, il produit encore près de 300 kg d’olives tous les deux ans. Extrêmement rares et précieuses, ses olives, de la variété  Mastoeidis, servent à la production d’huile d’olive vierge avec un excellent taux d’acide oléique.

Un magnifique tronc en spirale pour cet olivier multi-millénaire. Photo Eric Nagle sur Wikipedia.

L’arbre millénaire présente des caractéristiques remarquables. Son tronc creux présente une structure en spirale qui semble avoir été tordue manuellement. Toute la surface du tronc présente des formes irrégulières, des proéminences et des cavités qui nous donnent l’impression d’avoir été sculptées à la main. Les esprits les plus imaginatifs y distingueront des visages, des animaux ou encore des objets.

Le diamètre de la base est de 4,50m et le diamètre médian (à 1,30 m du sol) de 3,70 m. La partie la plus large du houppier (la partie aérienne) est de 10,30 m de largeur et de 32 m de pourtour. L’olivier de Vouves justifie largement le fait que la taille d’un arbre ne dépend pas systématiquement de son âge. Bien qu’il ait plus de 2000 ans, il mesure près de 6,5 m.

Les dimensions du tronc ont pu aider les chercheurs à déduire l’âge de l’arbre. En utilisant une méthode de datation des arbres, ils ont pu en conclure que ce végétal grossissait d’environ 0,6 mm par an. Et au vu du diamètre actuel de son tronc, l’olivier de Vouves aurait par conséquent au moins 3000 ans. L’olivier de Vouves serait donc le plus vieil olivier du monde.

Un olivier parfaitement conservé

Situé à l’ouest de la Crète en Grèce, l’olivier de Vouves bénéficie d’une excellente situation géographique. Il est bercé par le climat chaud de la Méditerranée et jouit d’un sol sablonneux, faiblement rétenteur d’eau. Pour rappel, les oliviers ont besoin d’un sol pauvre, sec et perméable à l’eau pour bien grandir.

Si la Grèce assure une part importante de la production mondiale d’huile d’olive, c’est en grande partie grâce à la Crête. A elle seule, l’île réalise 1/3 de la production d’huile d’olive en Grèce. Et comme de nombreux oliviers millénaires situés dans la région, l’olivier de Vouves produit encore une centaine de kg de fruits par an. Le vieil olivier produit des olives Mastoïdes ou Tsounati, une variété qui ne se trouve nulle part ailleurs qu’en Crête. Cette variété découle de plusieurs greffes prélevées sur des oliviers sauvages de l’île.

D’après la légende grecque, l’olea europaea (ou "olivier") aurait été créé et offert en cadeau au peuple d’Attique par la déesse Athéna. La déesse aurait offert au premier roi d’Attique un arbre immortel qui pouvait nourrir et soigner les hommes. C’est ce qui expliquerait la longévité et l’incroyable conservation du plus vieil olivier du monde.

L’arbre supporte les températures extrêmes, jusqu’à -20°C et + 40°C et commence à perdre ses fruits au-delà de ces températures. Les scientifiques, quant à eux, allient cette formidable fructification aux conditions de sol et à l’ensoleillement estival de la Crête.

Monument Naturel et symbole Olympique

Les oliviers sont des marqueurs historiques de la vie sociale et économique des Crétois. Les oliviers ont toujours fait partie du paysage local, et la production d’huile d’olive n'a cessé d’être une source d’emploi du secteur agricole. En plus d’être le symbole de la pérennité économique et sociale grecque, l’olivier de Vouves est un témoin de l’Histoire de la civilisation grecque.

Parmi ses nombreuses distinctions, l’olivier de Vouves a été reconnu Monument Naturel en 1997 par la Région de Crète. Il a traversé les époques et les générations et fait partie des plus vieux arbres du monde. La forme spectaculaire de son tronc creux, authentique sculpture végétale, fascine et impressionne ses visiteurs. Son remarquable ramure et ses dimensions exceptionnelles le distinguent des autres oliviers millénaires.

En 2004, aux jeux olympiques d’Athènes, on a ainsi utilisé des branches du vieil olivier pour orner la couronne du vainqueur du marathon. L’opération fut répétée pour les Jeux olympiques de Pékin en 2008 ainsi que pour les jeux olympiques de Londres en 2012. La remise de couronne d’oliviers est issue d’une tradition millénaire. Durant l’époque antique, les vainqueurs des jeux recevaient d’un Hellanodice (juge des Jeux olympiques antiques) une couronne d’oliviers, dont les branches provenaient des oliviers sacrés du temple de Zeus.

Faisant la fierté de sa commune, le majestueux olivier est toujours en toile de fond lors des manifestations culturelles et artistiques de Vouves. Le musée « Olive Tree Museum » créé près de l’olivier en 2009, fait partie des initiatives de la commune pour la sauvegarde de l’arbre.

Profitez donc de votre passage en Crête pour aller admirer ce superbe Olivier, qui a traversé les siècles.

Ange

Ange Pozzo di Borgo
Ange Pozzo di Borgo

Secrètement amoureux de Syracuse, originaire de l'Ile de Beauté, Ange a fondé plusieurs sites éditoriaux et e-commerce spécialisés dans les voyages et le patrimoine gastronomique méditerranéens.

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