Pourquoi le citron de Sicile (Siracusa, IGP) est-il autant apprécié ?

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Cultivé à Syracuse, une ville de la côte éolienne sicilienne, le citron de Sicile est un produit bio très recherché sur le marché mondial. De par sa qualité et son importante notoriété, ce fruit d’exception est protégé par l'IGP (Indication Géographique Protégée) contre toute tentative d’imitation depuis l’année 2011. La marque IPG garantit aux consommateurs l’origine et les qualités organoleptiques d’excellence du citron. Cette variété de citron bio représente plus de 30% de la production totale italienne.

Le jus et la peau du Citron de Syracuse IGP sont très demandés dans le secteur alimentaire, notamment par de grandes entreprises. Ce fruit est également prisé par les laboratoires cosmétiques pour la fabrication de produits de beauté de marque. Quelles sont les raisons de cet engouement pour le citron de Sicile ? Voici quelques pistes de réponses.

Aux origines du citron de Sicile

Originaire d’Asie du sud-est continental, le citronnier voyage sur la route de la soie jusqu’au Moyen-Orient pour y être exploité, mais ne trouvera pas les conditions optimales pour son développement.

Les arabes l’introduisent alors en Sicile, convaincus du haut potentiel climatique et géographique de l’île. Là, toutes les conditions sont réunies pour une croissance idéale du citron. Les cendres fertiles du volcan Etna et les plaines côtières ensoleillées de l’île en font un fruit aux caractéristiques exceptionnelles, n’ayant rien à envier aux autres variétés de citron.

Pour son jus et son arôme exquis, le citron de Sicile est à la base de nombreux plats ensoleillés et frais.

Entre le 16ème et le 17ème siècle, son utilisation se limitait à la préparation de plats de luxe. Mais à partir du 18ème siècle, une fois les bienfaits des agrumes découverts, la demande en citron est devenue de plus en plus importante. Les pères jésuites de la région de Syracuse se sont alors mis à le cultiver de manière intensive afin de satisfaire la demande.

L’île faisant partie des rares pays européens à produire des citrons bio de qualité à cette époque, de nombreuses exploitations d’agrumes extrayant le citrate de calcium et l’acide citrique du jus sont alors créées.

L’exportation du citron vers les pays européens et hors Europe est également lancée. En quelques années, l’exploitation du citron bio de Sicile est devenue l'une des principales sources de subsistance du territoire.

Aujourd’hui, la zone de production comprend la bande côtière de 10 communes de Syracuse : Augusta, Avola, Melilli, Noto, Floridia, Solarino, Priolo, Gargallo, Rosolini et Sortino.

Les caractéristiques du citron de Sicile

Le citron de Sicile fait partie des meilleurs au monde en raison de ses caractéristiques organoleptiques. Il répond aux critères d’excellence liés à la saveur, à l’odeur, à l’aspect et à la consistance. Il est notamment connu pour sa haute teneur en jus, en acide citrique et en glandes oléifères (au niveau de la peau).

Outre ses qualités intrinsèques, le citron de Sicile se caractérise par la faible épaisseur de son albédo, partie blanche entre l'écorce et la pulpe. C’est également un fruit qui contient peu voire pas de pépins, rendant sa consommation plus pratique.

Des citrons de variété Bianchetto. Photo Consorzio di Tutela del Limone di Siracusa IGP.

Enfin, une de ses caractéristiques les plus remarquables est le fait qu’il soit très fertile. En effet, le citronnier de Sicile refleurit toute l’année et donne naissance à 3 variétés de citrons bio. En fonction de leur période de floraison, on distingue :

  • le Primofiore :

Récolté de septembre à mai, le primofiore est le fruit de la première floraison. Sa couleur varie entre le vert-clair et le jaune. Avec une teneur en jus de plus de 34 % et un taux d’acidité de plus de 5,5%, c’est la variété de citron la plus recherchée.

  • le Bianchetto :

Récolté d’avril à juin, le Bianchetto est le fruit de la 2ème floraison. C’est un citron jaune clair qui contient plus de 25 % de jus et est caractérisé par plus de 5% d’acidité.

  • le Verdello :

Récolté de juin à septembre, le Verdello est issu de la 3ème et dernière floraison. De couleur vert clair, cette variété contient plus de 20% de jus et plus de 4,5% d’acidité.

Bien que chaque saison donne ses notes climatiques aux citrons, la qualité reste la même.

Le citron de Sicile, un agrume qui intéresse plusieurs filières

En cuisine

Le citron fait partie des produits les plus incontournables du régime méditerranéen. Pour son jus et son arôme exquis, le citron de Sicile est à la base de nombreux plats ensoleillés et frais. On peut citer par exemple la crème de citron ou le sorbet au citron de Sicile deux desserts typiques légers et digestifs de la pâtisserie sicilienne.

Ils sont également utilisés dans le reste du monde pour relever le goût des plats salés, notamment les plats de fruits de mer et de poissons.

Par ailleurs, grâce à leur taux élevé en acidité, les citrons de Sicile sont idéaux pour attendrir les viandes et entrent donc dans la composition des marinades au même titre que le vinaigre ou le vin. Comme ils sont cultivés selon les méthodes de l’agriculture biologique, vous pouvez les utiliser sans modération aussi bien pour mariner vos viandes que pour préparer vos desserts.

Dans la fabrication d’huiles essentielles

Pour ses propriétés thérapeutiques, le citron de Sicile entre dans la composition de plusieurs huiles essentielles. Sa peau à texture fine très concentrée en glandes oléifères et sa teneur particulièrement élevée en acide citrique apportent de nombreuses vertus.

En infusion, l'Huile Essentielle de citron de Sicile bio permet de détoxifier le corps, stimuler l’organisme et faciliter la digestion. Vous pouvez également l’utiliser pour renforcer les défenses immunitaires, en prévention des infections virales. C’est donc un allié de choix pour affronter la période hivernale.

Par ailleurs, elle permet de vous apporter une sensation de légèreté et de fraîcheur après un repas copieux. Si la digestion s’avère particulièrement difficile, prenez une tisane dans laquelle vous aurez dilué quelques gouttes d’HE de citron de Sicile.

En diffusion, elle permet d’assainir et de purifier les pièces de votre maison tout en y laissant un joli arôme naturel de citron frais. L’huile peut également être utilisée en massage pour soigner les problèmes de circulation et de jambes lourdes.

Dans les produits de parfumerie des grandes marques

Le jus et la peau du citron de Sicile sont des produits hautement recherchés dans le domaine de la cosmétologie. Mais la meilleure huile essentielle pour la parfumerie est obtenue avec les citrons de la variété Primofiore. Cette variété permet de produire des huiles essentielles de qualité exceptionnelle, entrant dans la fabrication des parfums des prestigieuses maisons comme Chanel, Dior ou Hermès.

Ange Pozzo di Borgo
Ange Pozzo di Borgo

Secrètement amoureux de Syracuse, originaire de l'Ile de Beauté, Ange a fondé plusieurs sites éditoriaux et e-commerce spécialisés dans les voyages et le patrimoine gastronomique méditerranéens.

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